韦伯望远镜捕捉到最明亮的海王星照片

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去年底发射的詹姆斯韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)传回了海王星的红色线谱照片,令人难以致信的是,即使它距离我们非常遥远,韦伯仍然将它的星环与周边卫星给完整捕捉。

海王星是距离太阳最远的行星(冥王星已被除名),在地球上根本无法肉眼观测,它是由数学预测而推算出的的行星,环绕太阳一周,需历时165地球年。

由于其内部的化学成分,海王星与天王星都被被称为冰巨星,意即,与气态巨行星木星和土星相比,它的气体元素更重一些。海王星标志性的蓝色外观,是由少量气态甲烷引起的。

NASA的行星探测器航海家2号(Voyager 2)曾在1989年接近海王星,是我们对海王星最直接的调查,发现了海王星的5道星环,以及14个行星。然而在航海家2号离开后,我们就很难再有效观测海王星了。

然而,韦伯望远镜高超的红外线效果,竟然能观测到海王星的星环,以及14颗卫星中的其中7颗,其中海卫一(Triton)的反射率过高,看起来明亮的如同恒星,成效完全超过天文学家的预期。

韦伯的近红外相机(NIRCam) 在0.6到5微米的近红外范围内进行观测,因此海王星在韦伯看来并不呈蓝色。事实上,甲烷气体对红光和红外光的吸收如此强烈,以至于除了存在高海拔云的地方,行星在这些近红外波长处非常暗,相对的甲烷构成的冰云,以明亮的条纹和斑点的形式突出,因为它们会反射阳光。

海卫一的表面覆盖着凝结冰冻氮,它的平均反射率达到70%,因此它非常明亮,在红外线谱下尤其明显。

英国莱斯特大学(Leicester University)的佛莱契教授( Leigh Fletcher)表示:「看到这么明显的星环,真是感到不可思议,以前的可见光波长根本无法看的如此明显。」

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